martes, 2 de abril de 2013

El sueño boliviano: incluye las baterías de litio

¿Bolivia está a punto de convertirse en la "Arabia Saudita del litio", el ingrediente esencial en las baterías de los teléfonos inteligentes y los coches eléctricos?

El Salar de Uyuni, que se extiende a través de una remota meseta andina en el suroeste del país, son sin duda la mayor reserva mundial del metal blando, ligero, de color blanquecino codiciada por empresas de alta tecnología desde Silicon Valley a Tokio.

El sueño boliviano: incluye las baterías de litio

Este año, el presidente Evo Morales se movilizó rápidamente con planes para comenzar  a cosechar una ganancia inesperada de litio potencial de miles de millones de dólares para la empobrecida nación sudamericana.

En enero, Bolivia abrió su planta piloto. Se va a producir 40 toneladas de carbonato de litio al año. Con el tiempo, el gobierno quiere aumentar la producción hasta 30.000 toneladas - aproximadamente una quinta parte de la demanda mundial actual.

Sin embargo, Bolivia enfrenta una serie de desafíos técnicos.

Los depósitos de litio de Uyuni son inusualmente salinos y húmedos, con las salinas enteras anegadas por las lluvias estacionales cada mes de febrero y se asemeja a un espejo sin fin que refleja perfectamente el cielo.

El litio es mezclado con magnesio, lo que complica el proceso de extracción. La ubicación remota de aumentar el costo de traer los insumos de energía, agua y otros.

Mientras tanto, la actitud socialista de Morales incluyendo las recientes nacionalizaciones de las empresas, desde los servicios públicos a los aeropuertos - puede significar que tenga problemas con el acceso a la tecnología extranjera necesaria para procesar el litio.

Pero con grandes ventas potenciales, Bolivia lo está tomando como un juego de azar.

Durable, confiable y capaz de llevar cargas grandes, las baterías de litio han sido utilizados en una amplia gama de productos de alta tecnología, tales como los marcapasos y los ordenadores portátiles.

Ahora, el ascenso y auge de los smartphones y el imperativo del cambio climático - se espera que finalmente se pueda dar inicio a un mercado de coches eléctricos - media una creciente demanda del elemento podría convertirse en un torrente de litio global.

Mientras que las baterías de teléfonos celulares pesan sólo una décima parte de una onza, las baterías para coches híbridos de combustible fósil y electricidad en la actualidad pesan alrededor de 20 libras y para todos los vehículos eléctricos pesan 50 libras.

"Setenta por ciento", dijo José Bustillos, director de operaciones en Bolivia, COMIBOL, agencia estatal minera en su oficina de La Paz,  corrige cuando se menciona la estadística ampliamente citada en razón que Uyuni contiene un 40 por ciento de las reservas mundiales de litio confirmados.

La diferencia, dice Bustillos, es que los estudios anteriores, literalmente, sólo han rasguñado la superficie de Uyuni, bajando a 2 o 3 metros. Nuevos estudios han perforado hacia abajo a una profundidad de 600 pies.

Si lo que indica Bustillos es correcto, Bolivia podría estar sentado encima de cualquier cosa alrededor de los 20 millones a 100 millones de toneladas de litio.

"Bolivia es un país bendecido con recursos naturales, pero estos han sido saqueados por personas ajenas a lo largo de los años y los bolivianos se han quedado con casi nada", dice Bustillos, como explica el enfoque del gobierno para el desarrollo de su generosidad litio.

"Queremos exportar no sólo materia prima sino productos terminados, como las baterías. Pero tenemos que ser realistas. Eso no va a suceder rápidamente. Y tendremos que generar confianza en los productos hechos en Bolivia ".

El país está en conversaciones con China, Holanda, Japón y Corea, confirma Bustillos. Cualquier acuerdo o bien tomaría la forma de una asociación conjunta - que permite el control de Bolivia sobre sus reservas de litio - o simplemente una compra directa de la tecnología necesaria.

La extracción de agua de los depósitos de litio es relativamente es de baja tecnología y barato, aunque un laborioso proceso.

Pero de acuerdo con Gail Mahood, profesor de ciencias geológicas y ambientales en Stanford, el gran reto técnico será extraer el magnesio.

"Está cerca del litio en la tabla periódica y se comporta de manera similar", dijo a GlobalPost. "Definitivamente va a empujar el precio hacia arriba."

Sin embargo, el mayor problema puede estar por venir.

"El proceso requiere una gran cantidad de agua dulce y donde vas a conseguir eso?", Pregunta Mahood. "¿Lo toma de corriente arriba, donde las comunidades indígenas están utilizando para el riego?"

Bustillos parece tener la respuesta - y que potencialmente pone Morales, quien planea postularse para la reelección en 2014, una vez más, en un curso de colisión con algunos de los votantes pobres que barrieron el presidente al poder.

"Hay varias fuentes de agua, pero no podemos mencionar públicamente porque no se ha llegado a acuerdos con las comunidades aún", dijo a GlobalPost.

Y añade: "Si decimos que no podemos desarrollar económicamente como nación porque una comunidad se opone entonces permaneceremos en la pobreza.

"Los bolivianos siempre han creído que no podemos, y tenemos que cambiar la actitud nacional. Si se lo puede hacer en otro lugar por qué no en Bolivia? "

Pero no todo el mundo está convencido de movimiento del país para explotar sus reservas de litio, tiene sentido económico.

"Incluso si el mercado de coches eléctricos se quita, es más barato para expandir una operación existente", dice Jonathan Lee, materiales de la batería y analista tecnologías en Byron Capital Markets.

Y eso es exactamente lo que ocurre en tres operaciones principales de litio existentes en Quebec, Australia occidental y en la región de la Puna Argentina. Juntos, estos tres aumentará los suministros de litio anuales globales por 54.000 toneladas en 2014.

Las ambiciones de Morales para explotar litio podría ser un éxito en el largo plazo. Pero en los próximos años, los bolivianos no deben contener la respiración por una gran afluencia de dólares de litio que tanto se necesitan para su subdesarrollado de patria andina.

GlobalPost



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